Zhou Jihong: Si è scusata per aver abusato verbalmente di un giudice olimpico, ma restano dubbi sulla condotta della “Signora di ferro” cinese delle immersioni

Ma le scene che si sono svolte dopo la finale della piattaforma da 10 metri maschile a Tokyo l’anno scorso hanno “oscurato” la sua esperienza olimpica per un po’ di tempo, dice Wright.

Hanno anche portato a una denuncia ufficiale presentata da Diving New Zealand e Wright contro Zhou Jihong – un vicepresidente dell’ente di governo degli sport acquatici FINA e una delle figure più influenti nelle immersioni – per molestie e abusi.

Questo è stato dopo che Zhou, che è stata soprannominata la “Signora di ferro” delle immersioni cinesi, avrebbe lanciato una filippica verbale a Wright alla conclusione dell’evento della piattaforma di 10 metri per aver sottolineato i subacquei cinesi.

Zhou è stato successivamente ordinato da un pannello etico della FINA di scrivere una lettera di scuse a Wright.

Tuttavia, alcuni membri della comunità subacquea vedono le azioni di Zhou alle Olimpiadi come un punto critico in un modello di condotta più ampio che ritengono dannoso per lo sport.

Uno di coloro che sostiene questa convinzione è il neozelandese Simon Latimer, ex subacqueo e giudice e ora membro del Diving Technical Committee (TDC) della FINA.

Zhou partecipa a una conferenza stampa prima dell'evento Diving World Series a Pechino nel 2019.

In seguito all’incidente alle Olimpiadi, a dicembre Latimer ha inviato una denuncia per informatore al direttore esecutivo della FINA Brent Nowicki descrivendo in dettaglio il presunto “comportamento non etico” di Zhou che, secondo lui, risale a diversi anni fa e “compromette l’integrità sia delle immersioni che della FINA”.

Questo contiene accuse secondo cui Zhou ha regolarmente allenato subacquei cinesi durante i principali eventi – comprese le Olimpiadi di Tokyo – e ha manipolato i collegi giudicanti al fine di avvantaggiare gli atleti cinesi.

Zhou non ha parlato pubblicamente di queste accuse. La CNN ha contattato l’Amministrazione generale dello sport cinese e l’Associazione cinese di nuoto per una risposta da Zhou, ma non ha ricevuto risposta.

La denuncia di Latimer si è concentrata anche sugli eventi dopo la finale della piattaforma dei 10 metri maschili l’anno scorso, un incidente che dice di aver assistito e che descrive come uno “sfogo personale” di Zhou nei confronti di Wright.

“Parte della presentazione di questa denuncia è garantire che un incidente del genere … non si ripeta mai più”, dice Latimer a CNN Sport. “Ci sono molte cose da considerare sul benessere degli atleti, ma dobbiamo anche considerare il benessere degli arbitri”.

La finale si è conclusa con i tuffatori cinesi Cao Yuan e Yang Jian che hanno vinto rispettivamente medaglie d’oro e d’argento e il bronzo del britannico Tom Daley.

Wright si è quindi avvicinata a Zhou per congratularsi per il successo della Cina, ma dice di essere stata accolta con una raffica di abusi verbali e l’accusa di non aver giudicato secondo uno standard appropriato e di aver sottolineato gli atleti cinesi.

“Ho appena detto che mi dispiace che tu ti senta così e me ne sono andato e sono finito a piangere in bagno, il che non era assolutamente il modo in cui volevi concludere il tuo evento principale delle Olimpiadi”, dice Wright.

“È stato piuttosto traumatico per me, a dire il vero, soprattutto considerando il fatto che tutti sanno che è la vicepresidente della FINA”.

Di una certa consolazione per Wright è stato il supporto che ha ricevuto da altri ufficiali subacquei, che hanno detto di essere d’accordo con il modo in cui aveva segnato gli atleti nella competizione.

Inoltre, il valutatore indipendente dell’evento – responsabile del monitoraggio dei punteggi assegnati dalla giuria – aveva concordato con il suo punteggio in due occasioni in cui ha assegnato a un subacqueo cinese punteggi più bassi rispetto ai suoi coetanei.

In un evento di tuffi, i giudici della giuria assegnano a ciascun tuffo un punteggio che va da 0 a 10. Ogni evento FINA ha un valutatore che guarda i replay dei tuffi, controlla le distorsioni nel giudizio e valuta i punteggi che i giudici stanno assegnando.

La giudice subacquea Lisa Wright ha arbitrato le Olimpiadi per la prima volta l'anno scorso.

‘Per cosa sono in questo sport?’

Wright dice che non aveva alcun interesse a fare una “denuncia personale” o una “ritorsione” contro Zhou, ma era anche consapevole di cosa sarebbe potuto accadere se le autorità subacquee non avessero avviato un’indagine.

Crede che Zhou avrebbe il potere e l’influenza per escluderla dalla giuria.

“Alla fine, penso che la mia domanda più grande fosse: per cosa sono in questo sport e per cosa sono qui?” dice Wright.

“Ho sentito che era importante fare la cosa migliore per lo sport della subacquea, che rimanesse giusto, perché è per questo che sono qui come giudice: che classifico quei subacquei nell’ordine in cui dovrebbero essere classificati. “

A novembre, il pannello etico della FINA ha ordinato a Zhou di scusarsi formalmente con Wright e Diving New Zealand per l’incidente.

Wright dice di aver ricevuto la lettera di scuse, “l’ha apprezzata”, ma “non si sentiva come se fosse qualcosa di personale”, dato che Zhou era stato incaricato di inviarla.

La giuria ha anche stabilito che solo i membri del TDC dovrebbero essere ammessi sul ponte della piscina durante le competizioni e che la posizione di collegamento dell’Ufficio di Zhou – tradizionalmente incaricata di riportare le opinioni del TDC all’ufficio della FINA – crea “confusione, conflitto e discordia” e “dovrebbe essere rimosso”.

I cinesi Cao Yuan (a sinistra) e Yang Jian celebrano le loro medaglie nella finale dalla piattaforma dei 10 metri maschili alle Olimpiadi di Tokyo.

Nella sua denuncia da informatore, che è stata condivisa con CNN Sport, Latimer sostiene che Zhou ha fornito coaching ad atleti cinesi in occasione di eventi subacquei internazionali, inclusi i Campionati mondiali FINA e le Diving World Series, nonché le Olimpiadi, nonostante i suoi ruoli richiedendo neutralità.

“È assolutamente immorale … se stai allenando subacquei della tua stessa nazione, non vedo come potresti essere visto come un partito neutrale”, afferma Latimer.

“Non riesco nemmeno a pensare a nessun altro sport in cui avresti un vicepresidente per allenare il pool deck e avere un interesse così aperto nel procedimento”.

dopo le olimpiadi, riprese video Secondo quanto riferito, è emerso che Zhou allenava subacquei cinesi ai Giochi, mentre un altro membro del TDC, Colleen Huffman, afferma di aver assistito ad altri eventi internazionali.

“Molte volte è molto sottile al riguardo, ma ovviamente alle Olimpiadi non era affatto sottile”, ha detto Huffman a CNN Sport.

“Per lei avere la sua posizione ed essere un allenatore è un enorme conflitto di interessi. Una cosa è se aiuta a casa con la nazionale, ma un’altra cosa è se sta allenando attivamente un atleta in un grande evento FINA quando è la collegamento con l’ufficio”.

In una dichiarazione inviata alla CNN Sport, il membro del TDC Dominique Philippopoulos ha affermato di aver chiesto due volte di allenare subacquei dal suo nativo Sud Africa in occasione di eventi internazionali, ma in entrambe le occasioni le sue richieste sono state respinte dai funzionari della FINA perché si trattava di un conflitto di interessi.

Questo nonostante provenga da un paese dove lo sport della subacquea è piccolo e gli ostacoli sono tanti.

Secondo Philippopoulos, la federazione subacquea sudafricana ha risorse limitate e lotta per finanziare viaggi all’estero e per coprire i costi degli allenatori.

“Perché non ti piace la Cina”

Una terza accusa fatta da Latimer nella sua denuncia per informatore è che Zhou ha deliberatamente manipolato i collegi giudicanti in un apparente tentativo di avvantaggiare i subacquei cinesi.

“Due giudici mi hanno informato in via confidenziale che credono di essere regolarmente ignorati nel giudicare le finali come punizione per non aver giudicato favorevolmente i subacquei cinesi come vorrebbe Zhou Jihong”, ha scritto.

“Un giudice mi ha informato che Zhou Jihong si è avvicinato a loro a un evento di Coppa del Mondo nel 2018 e ha chiesto ‘perché non ti piace la Cina’”

Zhou (a destra) partecipa alla cerimonia di apertura della Coppa del Mondo di nuoto 2019 a Jinan, in Cina.

Secondo Latimer, Zhou ha un “input sostanziale” quando si tratta di decidere quali giudici sono scelti per arbitrare le competizioni.

Cita la propria esperienza come giudice alle Olimpiadi di Rio 2016, prima della quale afferma di aver ricevuto il punteggio di valutazione cumulativo più alto da valutatori tra i giudici internazionali fino al 2015-2016.

Ma nella sua denuncia da informatore sostiene di essere “caduto in disgrazia” come giudice durante le Olimpiadi ed è stato reintegrato per la finale della piattaforma maschile solo quando i membri della Commissione TDC “hanno convinto Zhou Jihong” a riconfermarlo.

“Quello che preoccupa me e alcuni altri è che i giudici nominati alle finali non sono sempre quelli che sembrano avere la valutazione più alta”, afferma Latimer.

“C’è sicuramente una discrepanza in alcuni giudici con valutazioni molto alte che ottengono pochissimi appuntamenti”.

“Le persone sono spaventate a morte”

Da quando ha presentato la sua denuncia per informatore, Latimer afferma di aver ricevuto una risposta dalla FINA in cui afferma che l’organo di governo non esaminerà le questioni che ha sollevato poiché erano già state prese in considerazione durante la precedente denuncia presentata da Wright e Diving New Zealand.

Tuttavia, le accuse sulla manipolazione da parte di Zhou delle commissioni giudicatrici e del coaching durante gli eventi non sono state menzionate direttamente nella risposta della Commissione etica a quel reclamo iniziale.

Questi problemi, dice Latimer, vengono “spazzati sotto il tappeto” dalla FINA.

In una dichiarazione inviata alla CNN, la FINA ha affermato: “I rapporti riguardanti la signora Jihong Zhou sono stati completamente indagati da un pannello indipendente che ha ascoltato i testimoni e ha raggiunto una decisione che è pubblicamente disponibile sul Sito web della FINA.

“Il pannello indipendente ha concluso che non c’erano prove che suggerissero che i risultati della concorrenza siano stati influenzati in alcun modo e, per quanto ne sappiamo, non sono state avanzate ulteriori accuse formali oltre a quanto precedentemente deciso dal pannello indipendente.

“In ogni momento, la preoccupazione principale della FINA è il benessere della comunità acquatica e garantire l’integrità delle nostre competizioni”.

Latimer definisce l’incidente tra Zhou e Wright alle Olimpiadi un “momento spartiacque” per lui: il momento in cui ha deciso di sostenere la denuncia della federazione neozelandese e successivamente parlare pubblicamente del comportamento di Zhou e delle sue preoccupazioni per l’integrità dello sport.

“Sono ben consapevole che attraverso questo processo di denuncia, potrei perdere la mia posizione nel comitato tecnico”, dice.

“Abbiamo le elezioni tra due mesi a Budapest [at the World Championships, which start on June 17]. Ma per me, portare a termine questa denuncia e ottenere qualche azione è più importante che mantenere la mia posizione nella commissione, anche se ovviamente vorrei rimanere nella commissione ed essere parte del processo per garantire che questo tipo di comportamento non continui. “

Latimer è stato nominato membro del Comitato Tecnico Subacqueo della FINA nel 2017.

Le accuse contro Zhou, dice Latimer, sono emerse lentamente a causa del suo status di influente all’interno dello sport.

La “Signora di ferro” delle immersioni cinesi, Zhou è diventata la prima medaglia d’oro olimpica del paese in questo sport nel 1984.

Ha continuato a guidare il dominio della Cina nelle immersioni, allenando la squadra nazionale dal 1990 al 1997. Oggi, oltre ad essere vicepresidente della FINA, è anche presidente della Chinese Swimming Association.

“Le persone sono spaventate a morte, sono pietrificate dall’idea di far oscillare la barca e perdere la posizione”, dice Latimer.

Huffman, nel frattempo, dice di temere per il futuro dello sport e la potenziale difficoltà di attrarre nuovi giudici, dato il presunto comportamento di Zhou.

“Le persone non vorranno giudicare. Semplicemente non lo faranno”, aggiunge.

“Stiamo già lottando per ottenere giudici, in particolare fuori dalla regione del Sud America. Tutti i giudici di quella zona stanno invecchiando e le nuove persone che entrano, sentono cose cattive su di lei, quanto sia cattiva, quanto sia intimidatoria .Chi vuole andare a sperimentarlo?”

Per quanto riguarda Wright, non vede l’ora di affrontare i suoi prossimi impegni con ottimismo, imperterrita da quanto accaduto alle Olimpiadi. È in lizza per arbitrare i Campionati del Mondo a giugno e i Giochi del Commonwealth a Birmingham, in Inghilterra, a luglio.

Zhou sarà probabilmente ai Campionati del Mondo, ma questo non la preoccupa troppo.

“Ciò che è nel passato è nel passato”, afferma Wright. “Credo davvero di scegliere il perdono, di andare avanti e continuare a fare ciò che amo”.

L’Ufficio di Pechino della CNN ha contribuito alla segnalazione.